X-37B“軌道試驗飛行器”於2012年12月11日成功發射,至今,謎一樣的X-37B仍在繞地飛行。波音公司製造了兩架X-37B,共進行了3次發射試飛。
  對X-37B的任務、使命,美國空軍一直守口如瓶。人們紛紛猜測,多次飛行任務除了檢驗X-37B的設計特性、飛行器系統和可重覆使用情況外,還在測試秘密加裝的情報偵察設備,甚至還有人認為美軍在測試與某種攻擊能力有關的技術。
  關於X-37B的種種疑團,引來了各國對太空武器化的諸多憂慮。
  空天兵器已具雛形
  X-37B形似一架迷你版航天飛機,是航空與航天技術高度融合的結晶。美國稱X-37B為“軌道試驗飛行器”,它於1999年由美國航空航天局啟動,2004年轉到國防部高級研究計劃局,2006年由美國空軍接手,具體實驗任務由美國空軍快速能力辦公室執行。
  X-37B的3次試飛情況表明,其各項關鍵技術日趨成熟。首先是變軌機動飛行控制與氣動佈局技術。X-37B採用空天雙域環境中高超聲速飛行火箭動力高變軌技術,裝有兩台軌道機動發動機、12台主反作用控制推力器、8台後置微調反作用控制推力器、6台前置微調反作用控制推力器,變軌機動能力很強。
  其次是一體化設計技術。X-37B飛行速度可從5馬赫到25馬赫,從稠密大氣層到稀薄大氣層,空氣密度變化非常大,飛行器機體和推進系統等一體化設計十分關鍵。
  第三是材料與結構技術。高超聲速飛行的氣動加熱,可導致X-37B機體錶面溫度達1800攝氏度左右,結構材料必須保證耐高溫、抗腐蝕、質量輕、強度高。
  X-37B的前兩次飛行都取得了成功。首次試飛從2010年4月22日開始,由運載火箭發射升空。2010年12月3日,成功返回地面,225天的飛行近乎完美。
  第二次發射試飛從2011年3月5日開始,原計劃飛行9個月,但美國空軍後來希望進一步測試其耐力,於是,X-37B在177千米~800千米的軌道上飛行了469天,2012年6月16日成功著陸。
  從前兩次試飛情況看,X-37B進一步擴大了機動變軌範圍和軌道橫向飛行範圍,動力系統工作更加穩定、燃效更高,太陽能電池工作的持久性更強,各關鍵技術均經受住了考驗。
  目前,天空領域內的各種兵器已近物理極限,空天成為美軍獲得更大非對稱優勢的希望所在。據報道,美國空軍也提出希望增加X-37B數量,波音公司已對外披露X-37B的放大版X-37C的研製計劃。
  美國空軍反覆實驗驗證X-37B,根本目的就是為空天飛機作戰概念研究提供支持,降低未來型號研製風險。這意味著,新型空天兵器已具雛形。隨著各項技術走向成熟,美軍必將加速推進X-37B登上戰爭舞臺。
  未來作戰樣式將巨變
  在美軍於2010年5月發佈的“空海一體戰”研究報告中,特別強調利用空天力量優勢,化解作戰對手的“反介入與區域拒止”能力。2012年1月,美國空軍又重新定義“空中力量”,強調“能夠通過對空中、太空和網絡空間的控制來投放軍事力量或發揮影響力,從而實現戰略、戰役或戰術目標”。字裡行間可以看出,太空已成美軍攫取戰爭能力的戰略空間。
  對X-37B的用途,美國空軍一直諱莫如深,他們堅持說,“X-37B不是太空武器”。
  但據媒體報道,在第三次發射X-37B後的第二天,五角大樓罕見地播發了發射升空的視頻,首次說它是美軍最先進的未來武器平臺,可以配備太空對地導彈。這也印證了人們對美軍企圖將X-37B發展成空間轟炸機、衛星殺手、偵察監視平臺的種種猜測。
  X-37B長約9米,高約3米,翼展約4.5米,重5噸左右,大小隻有航天飛機的1/4。飛行中所有功能自動運行,無需地面遙控。X-37B融航空器和航天器特點於一身,在臨近空間速度最高可達2.7萬千米/小時。
  美國空軍2010年宣佈,計劃在10年內推出常規“全球快速打擊系統”,其中X-37B是該系統骨幹力量之一。X-37B作為通用的武器平臺,可衍生出多種作戰能力,軍事價值極高。
  它可與對地精確制導彈葯結合,實施天地打擊,進行定點清除。因速度和高度優勢,這種打擊突然性強、威力大,即使投放一枚一公斤重的炸彈,就足以摧毀地面上的一座大型橋梁。
  它還可與導彈、激光武器、高功率微波武器結合,用於摧毀、癱瘓、干擾他國天基系統。可與雷達、可見光、紅外、多光譜、超光譜偵察設備結合,用於導彈預警、戰略偵察。也可以裝上機械手,俘虜他國衛星。當然,X-37B還可以攜帶對地打擊的核武器。
  從冷兵器、熱兵器、熱核兵器到當下的信息化武器,裝備技術的每一次進步,都在改寫戰爭的交戰規則,創造出新的戰爭形式。X-37B的逐步成熟,將助力美國空軍建立“全球快速打擊系統”,獨擁一小時可對全球任何目標進行即時打擊的能力。
  據估計,X-37B有望在今後10到20年內形成現實空天打擊能力。演變為兵器後,X-37B將開創一種嶄新的戰爭形式,多樣化的空天垂直打擊模式或將呈現。
  空天防禦將面臨嚴峻挑戰
  作為新式兵器,X-37B的出現將使現代防空反導防天作戰,從技術到理論到實踐受到顛覆。
  無論是俄羅斯的С-300、С-400,還是美國的“愛國者”,或者是“地基中段防禦系統”,均基於飛行軌跡可預測的目標設計,抗擊對象或是飛機、氣球,或是戰略、戰術彈道導彈,均未考慮飛得如此之快、如此之高、軌跡變化如此之大的高超聲速空天飛機。
  X-37B速度達5~25馬赫,單憑一個“快”字,便令現代防空反導系統相形見絀,甚至失效。它集航空器和航天器特性於一身,可在空間變軌機動,軌跡複雜多變、飄忽不定。如果對抗X-37B,現代防空導彈從預警探測、跟蹤鎖定,到導彈射擊最大高度、最大速度、末制導探測控制均已“力不從心”。
  同時,對X-37B的預警探測也是難題。常規戰術防空雷達無能為力,幾乎所有機械掃描雷達更是無法捕獲、跟蹤。對抗X-37B需要1000千米以上的預警距離,即使雷達具有足夠的威力,但因受地球曲率限制,單站雷達也難以發現五六百千米以外的目標。如果X-37B再採取一定的隱身措施,更增大了預警探測難度。
  因此,現代防空反導防天作戰面臨的挑戰十分嚴峻。不僅如此,美軍還有更大的發展設想。據有關媒體援引一位不願透露姓名的前美國航天業人士的話說,美軍有一項從未對外公佈的絕密計劃,代號為“太空怒火”,其主要內容之一就是2050年左右在太空軌道上部署1~2艘核動力空間飛行器。
  但鑒於太空領域嚴峻的競爭形勢,美軍準備對“太空怒火”計划進行調整,將部署首艘核動力空天母艦的時間提前到2040年左右,爭取到2050年部署3艘空天母艦,建立3支各由1艘空天母艦、4架航天飛機、2艘太空拖船、1座空間補給站組成的空天艦隊。
  空天母艦上配備常規導彈、高能激光武器、動能武器、偵察裝備等,形成絕對火力優勢,可以對有關國家的太空、空中、地面重要軍事目標形成威懾和摧毀能力。
  美軍一直不承認自己在發展太空武器,但類似報道恐怕不是空穴來風。目前,美軍發展太空武器已具相當的技術基礎,除X-37B正在走向成熟外,動能武器技術已在美軍彈道導彈防禦系統中段、末端攔截彈上大量應用,小型化高能激光武器已取得重大突破,正在走向實戰化。
  美軍一直宣稱亞洲新興國家的“反介入與區域拒止”能力對美國的天基系統構成嚴重威脅,其衛星在未來可能發生的衝突中將首先被攻擊。其實這是賊喊捉賊,真正擁有這種能力的,首先是美國。
  美國發展X-37B等高超聲速裝備,試圖形成全球快速打擊能力,必然會打破目前的力量平衡,引發其他國家加速軍事變革。
  道高一尺,魔高一丈。我們相信,未來具備預警探測、殺傷攔截臨近空間與空間高超聲速、高機動變軌空天目標能力的新一代防空防天裝備系統,必將隨著“全球快速打擊系統”的建立而崛起。
  (作者單位:空軍某部)  (原標題:空天作戰離我們還有多遠)
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